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传感器、方向盘和人工智能——自动驾驶汽车都需要吗?(系列之2)


本文是系列文章中的第2篇,原文刊登在《福布斯》杂志“未来焦点”栏目,内容是风河公司最近对Zoox公司创始人、首席技术官Jesse Levinson的采访。在第1篇文章中,Levinson讨论了“从头做起(Ground-Up)”方法的重要性。(点击查阅) 在本篇文章里,他详细介绍了采用这种方法实现的一些具体设计元素,以及智能系统和关键任务人工智能在自动驾驶车辆中所起的作用。

风河:在采用“从头做起(Ground-Up)”方法重新设计自动驾驶汽车时,一个明显的新特色是没有方向盘。这样的设计选择会带来怎样的效果呢?

Jesse Levinson:有趣的是,当您告诉人们新设计的汽车没有方向盘时,他们会觉得这很奇怪,因为他们太习惯于传统的汽车了。人们想象一辆汽车没有方向盘,就会觉得“这太奇怪了!”从事自动驾驶汽车制造的企业中,很多都是让乘客坐在汽车的后座上,而驾驶座上的方向盘完全自动转动,或者设置一个纯粹作为摆设而不会实际发挥作用的方向盘。从守旧者的角度来看,这样的设计还是挺酷的,但从产品使用体验的角度来看就不太好了!让乘客看着方向盘在那里自己转动,会不会有点令人不安?乘客会觉得很奇怪——“司机去哪里了呢?”对于这个问题,我们非常重视!所以,当您进入Zoox公司制造的汽车时,就没有“不知方向盘去哪了”的疑惑。

乘客在车里不会感觉司机不见了——我们干脆连方向盘都不设置了。当您进入Zoox的汽车时,很明显它就是为乘客而设计的。我们的设计目标只有乘车,从头开始就没有设计司机的位置。虽然乘客在进入Zoox自动驾驶汽车之后最初的几秒钟里可能会感到惊讶,但我最开心地看到,在10秒到30秒之后,乘客的这种讶异感就消失了,而是变得非常舒适自在,也不会把注意力集中在没有方向盘这件事情上。事实上,乘客不必担心方向盘、油门和刹车踏板,也不必担心是谁在开车以及司机会不会走神。这辆汽车是采用“从头做起(Ground-Up)”方法全新设计的,可以在城市中安全舒适地行驶。

风河:请您给出一些其他设计元素的示例,例如,为了帮助人们适应这种新出行方法而采用了非常醒目的传感器。

Levinson:我们把传感器放在自动驾驶汽车上十分醒目的部位,其主要原因是——这是车辆和环境相互感知的最佳且最安全的方式。在很多方面,我们的自动驾驶汽车比人工驾驶汽车有相当大的优势。我并不是说人工驾驶员就不好——只是人类有一定的局限性。我们在自动驾驶汽车的醒目部位安装摄像头、雷达、激光雷达,甚至长波红外热传感器,因为这是观察周围环境的最佳方式。这让我们拥有各个角落的视场,意味着我们不仅可以获得360度的总视场,而且我们在所有传感器模式中都拥有相互补充毫无遗漏的360度视场。

这使自动驾驶汽车跟踪和预测行人及其他车辆的位置变得更加有效,特别是在密集的城市环境中,行人和车辆永远都遍布四周、层层叠叠。如果您能从更多的角度看到他们,您就能随时随地跟踪它们。这还有一个好处,就是如果您是行人或其他道路使用者,您总能被我们的传感器察觉到——那就意味着汽车可以看到您。所以您不必怀疑,“嘿,这辆车到底有没有发现我在这里?”只要是在Zoox汽车的附近,您就可以放心,这部汽车确切地知道您的位置和动向。

风河:您认为汽车作为一套智能系统、任务关键人工智能系统,它的结构设计将会怎样发展?

Levinson:目前,我们真正关注的是在城市中为人们提供交通服务。具体地说,就是我们公开展示的汽车。显然,我们正在非常努力地工作,我们不断对它进行成百上千次的调整和改进,但一般的人可能不一定能察觉。我们的无人驾驶汽车的外形看起来仍然与我们在2020年12月发布的差不多。然而,这辆车的内在功能随时都在得到改进。

我们对其他相关领域也很感兴趣。事实上,我们喜欢看到传感器的各种设计进步。只要车辆架构设计允许,我们就会尽可能地采用,特别是在底层架构中,包括固件、传动系、四轮转向等等。

因此,我们对探索相关领域和不同的结构设计肯定感到兴奋,但我认为许多公司可能会犯错误,他们同时尝试做太多的事情,这就有点过于激进。在Zoox公司,我们非常清楚,我们所从事的是一个非常困难的领域,我们需要做大量核心系统工程和安全工作,才能让我们无人驾驶汽车在公共道路上行驶,然后扩大规模。幸运的是,市场机会绝对巨大。我们只是在开发其中的一种产品,而整个市场可能达到数千亿美元。

我们非常幸运,正在研究一个影响如此巨大的课题。这意味着我们不会感到同时做很多事的压力。我们想让这个产品真正满足市场需求。我们正在花时间迭代它,完善它,使它更安全。