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从头做起——重新设计未来交通系统 (系列之1)


本文是系列文章中的第1篇,原文刊登在《福布斯》杂志“未来焦点”栏目,内容是风河公司最近对Zoox公司创始人、首席技术官Jesse Levinson的采访。在本期文章中,Levinson讨论了汽车行业的现状以及重新设计未来交通系统时应该采用“从头做起(Ground-Up)”方法的重要性。

风河:汽车工业已经走过130年历史。请分享一下您的看法——这个行业正在走向何方?为什么说“(从头做起)Ground-Up”是非常重要的?

Jesse Levinson: 现在美国每个家庭所拥有的汽车都超过两辆。在不远的将来,这种情况很可能会显得有点荒谬。并不是说大家都不需要拥有汽车,但是请想象一下——如果您可以拥有并享用一支自动驾驶电动车队,还会愿意只是拥有和驾驶自己的那一辆车吗?理想的情景是,当您想从城市的某个地方前往另一个地方时,可以不用开自己的车,也不用找停车位,您只需用手机把车招过来,然后让它载着您、行驶到您想去的任何地方。而且,与目前叫出租车方式相比,这种体验更安全、更清洁、更愉快甚至更便宜,那么很多人不仅会不再叫出租车,甚至会不再驾驶自己的汽车。

Zoox公司在自动驾驶领域是独树一帜的,因为我们一开始就有极具前瞻性的产品理念、业务理念和市场定位。我们的愿景是,采用全新的自动驾驶技术和交通运输系统,而不是在传统的汽车上一点一点地增加新功能。电动汽车可以更快、更平稳、更安静,这是汽车的奇妙进化。但从根本上说,它们仍然是汽车,与过去100年来的汽车仍然相似。在某种程度上,这是可以理解的。关键是要意识到,自动驾驶技术有可能消除每个人都需要拥有一辆甚至多辆汽车的需求。

我们决定用“从头做起(Ground-Up)”方法制造汽车,因为传统的汽车结构并不能完全适应自动驾驶——从外形到车内体验都不能适应。例如,传统汽车缺乏适当的安全性。特别是,有很多原因表明,传统汽车并不适合用来当作每天工作16个小时以上、每周工作7天、整日整夜在城市中穿梭的出租车。正是为了这个目标,我们在2014年成立了Zoox公司,以便推行“从头做起(Ground-Up)”方法。

建立一家公司,让所有这些技术都能够协同工作,这本身就是极其不寻常而且代价昂贵的,更不用说制造、部署和普及全新的汽车了!但我们知道,其中蕴藏的机会是如此巨大。不仅体现在经济上,而且体现在全面提升我们的城市交通系统,让每天来来往往的人们感觉到更加安全、更加舒适。我们认为这个目标值得尝试,我们会竭尽全力。我们已经运营七年多了。我们即将把全新的自动驾驶汽车投放到公共道路上,我们已经能够向世界展示它将是什么样子,这样的进展令人鼓舞。

风河:拥有汽车曾经被看作是成功人士的象征。关于汽车的拥有者和开放式交通,您看到了怎样的趋势?

Levinson:我认为拥有汽车肯定是美国故事里重要的组成部分,但是消费者对这件事情的态度变化如此之快,真是令人惊讶——这种变化甚至发生在自动驾驶技术普及之前。我认为,叫车服务的完善已经让人们意识到,在很多情况下,您不需要自己开车。叫车服务的问题在于,在此过程中存在着前后不一致的体验。想象一下,您坐在一个陌生人的车后座上,这有点奇怪,而且这实际上非常昂贵,因为您必须付钱让别人开车送您。但即使存在这些顾虑,消费者的态度也在发生着改变。

我们很兴奋,当我们把新的技术推向市场,并且不断普及,人们开始觉得自己拥有和驾驶私家车的吸引力会越来越小。再次强调,我们并不是在消除拥有汽车的想法,这肯定不会在一夜之间发生。但是,回顾一下几十年来的行业变化,然后再面向未来几十年去思考,就会发现这是一个重要历史性变革所带来的真正机会。我们很高兴能助推加快这项变革。

风河:您认为在什么时间点我们就会看到这种变革所发生的临界指标?

Levinson:一个有趣的现象是,我认为我们不一定能准确地指明这项变革发生在哪一年。就拿智能手机来说吧——智能手机的普及实际上是一个相当渐进的过程。在21世纪初,那时有很多智能手机。它们并不优异,但对于那些需要在旅途中阅读和发送电子邮件的人来说,可以说是来自上帝的馈赠。它们非常笨重。他们的运行也非常慢。按照今天的标准,他们简直就是个笑话。但它们还是催生了一些类型的应用场景,这对许多人都非常有用。iPhone于2007年问世,由此彻底改变了智能手机的概念,改变了人们与智能手机互动的方式。

iPhone也是我们Zoox公司推动自动驾驶技术之路的灵感之一,因为苹果在2005年和2006年开发第一款iPhone时就已经意识到,改变手机行业的机会不可能通过软件或硬件孤立地实现。如果由苹果公司为黑莓手机编写一个新的操作系统,也许它会比黑莓操作系统更好,它可能会是一个具有某些改善的设备。但从根本上讲,这仍然是同类产品的延伸。情况截然不同的是,苹果制造了一款新的硬件设备。但是,如果从2007年开始就让iPhone一直运行Windows mobile系统,我想这个世界就不会发生今天人们所看到的巨变。

当然,我们对此的理解是,人们需要具备全新的外形设计,以及全新的用户界面。当时的想法就是充分利用手机的屏幕,并通过电容式触摸感应技术实现多点触摸,从根本上让iPhone手机比原有的智能手机更易于使用,而且功能更加强大。这也是人们第一次能够在手机上体验互联网的绝大多数功能。因此,我们应当注意到——是硬件和软件相互集成与协同达成了这个目标。

关于自动驾驶,我们的理念与智能手机非常相似。想象自己开着一辆普通的汽车,让它自动驾驶,就如同2007年时仍然使用传统手机,只是为它编写一个新的操作系统。

这样的类比思考让我们的思路非常清晰。因为从功能和用户体验的角度来看,除了硬件和软件的协同之外,我们还必须考虑到,我们正在构建的是一个安全关键设备。开车是一件危险的事情。每年有4万美国人死于车祸。当您为设备添加安全层时,您必须考虑如何证明您的整个平台是安全的。当您拥有硬件、软件和车辆平台本身时,用现在被称为机器人的东西来奠定基础就变得更加迫切,而不是试图将一些自动驾驶技术强加于原本从未为此目的而设计的传统汽车之上。

在下一期稿件中,Levinson将探讨“从头做起(Ground-Up)”方法中的一些具体的创新设计,以及智能系统和关键任务系统中的AI应用。