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电信公司的5G经济学

- Michael Entner

5G已经在我们的公众意识中打下深刻的烙印,但它究竟有多么广泛的商业应用场景呢?本系列博文分为两部分:第一部分讨论公有5G网络面临的挑战;第二部分探讨专有5G网络的潜力。

眼看着运营商不断增加5G业务,并持续宣传这项技术的益处,我们自然也应该深入研究一下与此相关的经济学问题。究竟有没有足够令人信服的理由让消费者和企业用户转向5G呢?电信公司是否有足够好的投资回报率(ROI)来致力于5G所需的基础设施升级呢?

无线通信的世代更替:从3G到5G

让我们回顾一下5G出现之前最接近的两代无线通信技术。

3G的出现代表着智能手机与移动互联网的到来。你可以和朋友视频聊天,也可以在手机上观看视频节目(尽管分辨率很低),这的确是消费者喜欢的应用方式。他们不一定喜欢的是经常卡顿的视频和声音以及通信中断。

4G带来了速度和可靠性的显著提高。你可以在手机或平板电脑上举行高质量的视频会议,播放高清视频,也可以尽情玩游戏。消费者已经开始沉迷于4G提供的快速、可靠的互连。从天气预报到视频新闻、电子邮件以及与朋友聊天,我们每次上网都已经在使用4G。

虽然5G提供了更快的速度、更好的安全性和更高的可靠性,但它并没有像4G那样为消费者带来太多的新功能。大多数消费者已经为他们的手机和通信套餐支付了大量费用,但他们看不到为5G支付额外费用有多大吸引力。这就给电信公司留下了一个巨大的经济学课题:如何让用户为5G网络付费,并从昂贵的基础设施投资中获得稳定的回报。

5G生态系统面临的挑战

虽然5G技术在吞吐量、可靠性和延迟方面提供了显著的提升,但电信公司及其合作伙伴要想让5G得到普及,肯定需要面对一些挑战。

让我们先看看5G移动应用的状况。如果5G不能实现100%覆盖,您就不可能部署需要全天候5G网络的移动应用系统。

设想一下,在全国各地运营的大货车运输企业如果希望采用5G来进行其仓储和路线规划管理。一辆18轮大卡车离开纽约肯尼迪机场,通过5G App就可以看到卡车的位置,并推荐最快的路线,避免施工、事故和其他任何情况造成的交通延误。但是当卡车驶入100英里外的Poconos地区时,5G网络信号突然消失了,App必须改在4G上运行,道路规划软件的速度立刻降低,以至于这辆卡车陷入交通堵塞之中,从而引发一连串的配送延误问题。

5G可用频谱的总量和类型是另一项挑战。例如,采用毫米波技术的5G传输速度非常快,可以传输大量数据。但是,其中重大挑战是它不能很好地穿透建筑物(和其他固态物体)。只要碰到墙壁,信号都会大幅下降,以至于可能会丢失信号或吞吐量严重下降。一个解决方案是尽可能在所有的地方(甚至在建筑物内)安装天线,这意味着更多的设备、更高的成本、更多的维护和更多的基础设施管理。

目前,3G网络上有大量适用于捆绑5G的频谱。运营商必须缓慢地实现转换,以免中断对仍在使用3G设备(公用电表、传感器、跟踪设备等)所提供的现有客户服务。用低成本或在某些情况下免费的5G手机来激励客户,实际上是一种回收部分频谱的方法,让他们能够转换到5G同时又不占用毫米波频谱。

最后,最大的挑战在于,电信运营商需要确定怎样将5G货币化。转向5G需要对硬件和软件进行重大的“叉车式升级(Forklift upgrades)”,但电信公司尚未找到一条路以便从所有这些投资中获得回报。

通过“私有5G”实现5G货币化

目前,虚拟无线电接入网络(vRAN)提供了一种以更高密度和更低成本快速提供5G无线电服务的途径。虚拟化确实需要叉车式升级,这对于电信公司来说是不可避免的,但它也为未来的可升级性铺平了道路,因为它主要是由软件定义的,获得了新的边缘应用交付能力,从而让运营商可以将其货币化。请记住,电信公司的这些基础设施升级是迟早都必须进行的,因为需要新一代的基础设施来支持未来的6G和7G功能,所以这是一个无论是现在还是以后都不得不做的事情。最紧迫的业务挑战是如何充分利用新的基础设施,同时又加速5G覆盖率快速实现100%完全覆盖。

电信运营商将继续强化自己的边缘网络,推进自己的无线网络走向虚拟化,并将边缘与虚拟化进一步推向客户。作为上述战略的一部分,私有5G网络因此而有机会进入关键应用场景。在网络边缘实现公有5G向专有5G的转换,这可能是电信公司在其5G基础设施上实现稳定投资回报的最佳机会。

在本系列博文的第2部分中,我们将深入探讨专用5G网络的应用案例,以及电信公司如何利用其专业知识和合作伙伴关系来构建和管理经济高效的专用5G网络。